Louis XV et l’Encyclopédie


Œuvre des grands philosophes du XVIIIe siècle, l’Encyclopédie, ouvrage considérable en 28 grands volumes (17 de textes et 11 de planches), fut publiée de 1751 à 1772. Elle mettait à la portée d’un large public le tableau des connaissances humaines dans toutes les branches du savoir. Si sa publication connut des vicissitudes, c’est que l’œuvre contenait, discrètement mêlées à la vulgarisation scientifique, de vives attaques contre le « fanatisme » des prêtres, les croyances « ridicules » et les pratiques « condamnées par la raison ».



UN domestique (1) de Louis XV me contait qu’un jour le roi, son maître, soupant à Trianon en petite compagnie, la conversation roula d’abord sur la chasse, et ensuite sur la poudre à tirer. Quelqu’un dit que la meilleure poudre se faisait avec des parties égales de salpêtre, de soufre et de charbon. Le duc de La Vallière, mieux instruit, soutint que pour faire de bonne poudre à canon, il fallait une seule partie de soufre et une de charbon, sur cinq parties de salpêtre bien filtré, bien évaporé, bien cristallisé.

« Il est plaisant, dit M. le duc de Nivernais, que nous nous amusions tous les jours à tuer des perdrix dans le parc de Versailles, et quelquefois à tuer des hommes ou à nous faire tuer sur la frontière, sans savoir précisément avec quoi l’on tue.

— Hélas! nous en sommes réduits là sur toutes les choses de ce monde, répondit Mme de Pompadour; je ne sais de quoi est composé le rouge que je mets sur mes joues, et on m’embarrasserait fort si on me demandait comment on fait les bas de soie dont je suis chaussée.

— C’est dommage, dit alors le duc de La Vallière, que Sa Majesté nous ait confisqué nos dictionnaires encyclopédiques, qui nous ont coûté chacun cent pistoles (2): nous y trouverions bientôt la décision de toutes nos questions. »

Le roi justifia sa confiscation; il avait été averti que les vingt et un volumes qu’on trouvait sur la toilette de toutes les dames étaient la chose la plus dangereuse du monde pour le royaume de France, et il avait voulu savoir par lui-même si la chose était vraie, avant de permettre qu’on lût ce livre. Il envoya sur la fin du souper chercher un exemplaire par trois garçons de sa chambre, qui apportèrent chacun sept volumes avec bien de la peine…

On vit à l’article Poudre que le duc de La Vallière avait raison, et bientôt Mme de Pompadour apprit la différence entre l’ancien rouge d’Espagne, dont les dames de Madrid coloraient leurs joues, et le rouge des dames de Paris… Chacun se jetait sur les volumes comme les filles de Lycomède sur les bijoux d’Ulysse(3); chacun y trouvait à l’instant tout ce qu’il cherchait.

Ceux qui avaient des procès étaient surpris d’y voir la décision de leurs affaires. Le roi y lut tous les droits de sa couronne. « Mais vraiment, dit-il, je ne sais pourquoi on m’a dit tant de mal de ce livre.

— Eh! ne voyez-vous pas, Sire, lui dit le duc de Nivernais, que c’est parce qu’il est fort bon? On ne se déchaîne contre le médiocre et le plat en aucun genre. »

Pendant ce temps-là on feuilletait; et le comte de C… dit tout haut: « Sire, vous êtes trop heureux qu’il se soit trouvé sous votre règne des hommes capables de connaître tous les arts, et de les transmettre à la postérité. Tout est ici, depuis la manière de faire une épingle jusqu’à celle de fondre et de pointer vos canons, depuis l’infiniment petit jusqu’à l’infiniment grand. Remerciez Dieu d’avoir fait naître dans votre royaume ceux qui ont servi ainsi l’univers entier. Prenez tout mon bien, si vous voulez, mais rendez-moi mon Encyclopédie.

— On dit pourtant, repartit le roi, qu’il y a bien des fautes dans cet ouvrage si nécessaire et si admirable.

— Sire, reprit le comte de C…, il y avait à votre souper deux ragoûts (4) manqués; nous n’en avons pas mangé, et nous avons fait très bonne chère. Auriez-vous voulu qu’on jetât tout le souper par la fenêtre à cause de ces deux ragoûts? »

Le roi sentit la force de la raison; chacun reprit son bien: ce fut un beau jour.

L’envie et l’ignorance ne se tinrent pas pour battues
; ces deux sœurs immortelles continuèrent leurs cris, leurs cabales, leurs persécutions; l’ignorance en cela est très savante.

Qu’arriva-t-il? Les étrangers firent quatre éditions de cet ouvrage français proscrit en France, et gagnèrent dix-huit cent mille écus.

Français, tâchez dorénavant d’entendre mieux vos intérêts.

VOLTAIRE, Mélanges.


1. Un officier de la maison du roi.
2. Pistole pièce d’or valant environ 10 euros environ.
3. Stratagème d’Ulysse pour reconnaître Achille caché parmi les filles du roi Lycomède, dans l’
Iliade d’Homère : Achille est le seul ne pas se ruer sur les bijoux présentés par le roi d’Ithaque.
4. Ragoût
: mets épicé, conçu pour ranimer l’appétit.